Кто такие слуги-арапы?

В очерке писателя Е. П. Гребенки «Петербургская сторона» доносится забавная история бывшего истопника, который несмотря на европейскую наружность смог выхлопотать себе отставку в звании арапа (арапы получали вдвое большую пенсию).

Впервые в России слуги-арапы при дворе появились ещё у матери царя Михаила Фёдоровича (основателя рода Романовых). В начале XVIII века должность арапов была уже закреплена штатно. При Екатерине II на царской службе находилось десять арапов. При других императорах их число было меньшим.

Оказывается, что арапы должны были исповедовать христианство, дабы получить должность у престола.